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Le Royaume-Uni devrait-il s'inquiéter de la variante bêta en Espagne et en France ?

La résurgence de la variante sud-africaine dans deux destinations de vacances populaires sera une préoccupation pour le gouvernement britannique

Vacanciers sur une plage en Espagne

Tara Hurst, maître de conférences en sciences biomédicales à la Birmingham City University, sur la menace posée par une souche de Covid découverte pour la première fois en Afrique du Sud

La majeure partie du monde, y compris le Royaume-Uni, est actuellement aux prises avec la variante Delta du coronavirus. Mais dans certaines parties de l'Europe, il y a également eu une résurgence d'une variante antérieure de l'inquiétude :Bêta(B1351). Découvert pour la première fois en Afrique du Sud, il s'est depuis dispersé dans le monde, mais n'a pas encore pris pied au Royaume-Uni.

Le tableau est cependant différent pour la France et l'Espagne. Sur GISAID – une base de données qui rassemble des échantillons de Covid-19 génétiquement séquencés du monde entier – 14,2% des soumissions espagnoles et 1,9% des soumissions françaises au cours des quatre dernières semaines ont été des échantillons de variante bêta. Pour l'Espagne, le nombre total de cas bêta enregistrés dans la base de données a presque doublé au cours de cette période.



Dans le reste de l'Europe, il n'y a eu pratiquement aucun cas, avec seulement deux nouveaux échantillons bêta britanniques enregistrés au cours du mois dernier (l'Espagne en a enregistré 378). Mais la résurgence de cette variante si proche des côtes britanniques, dans deux pays très prisésles destinations de vacancespour les personnes du Royaume-Uni, sera une préoccupation pour le gouvernement.

Potentiel d'évasion

L'inquiétude particulière avec Beta est qu'il pourrait être capable de contourner l'immunité des gens – il a montré au moins une certaine capacité à échapper aux effets des vaccins Covid-19. Mais à quel point est-ce une menace ?

Dans un essai clinique, la variante s'est avérée échapper à la protection fournie par le vaccin Oxford/AstraZeneca. Cette étude a examiné à la fois la capacité de deux doses du vaccin à prévenir l'infection par le coronavirus et à protéger contre le Covid-19 léger à modéré.

Parmi les personnes qui avaient reçu ou non le vaccin, le développement de symptômes légers à modérés était approximativement le même : 3,2 % des personnes ayant reçu le placebo et 2,6 % des personnes ayant reçu le vaccin ont développé des symptômes. Cela suggérait que le vaccin n'offrait qu'une protection de 10,4% contre le développement de Covid-19 léger à modéré face à la variante bêta. Et lors du test de la capacité des anticorps des participants vaccinés à bloquer l'infection virale, ils ont constaté que celle-ci était considérablement réduite ou perdue pour la variante bêta par rapport à la forme originale du coronavirus.

C'est inquiétant – même si l'étude avait aussi ses limites. Il n’y a eu aucun cas de Covid-19 sévère dans les groupes vaccinés ou témoins, et aucune conclusion ne peut donc être tirée sur la capacité du vaccin AstraZeneca à protéger contre une maladie grave. Il est possible qu'il offre une telle protection, mais des recherches supplémentaires sont nécessaires.

D'autres vaccins ont également moins bien fonctionné contre la variante bêta, mais pas aussi clairement que cela. Une étude française estime que deux doses du vaccin Pfizer/BioNTech ou Moderna offrent 77% de protection contre le développement symptomatique du Covid-19 face à la variante bêta, contre 88% de protection contre la forme originale du coronavirus, et 86% de protection contre la variante alpha.

Les données de Public Health England estiment quant à elles que deux doses du vaccin Pfizer offrent également une protection à 88 % contre le Covid-19 symptomatique face à la variante Delta. Cela suggère que la bêta est un peu meilleure pour échapper à l'immunité que toutes les variantes qui ont jusqu'à présent causé une maladie majeure au Royaume-Uni.

Mais un autre vaccin – actuellement développé par Novavax – semble également pouvoir offrir une bonne protection contre la variante bêta. Selon la société, lors d'expériences en laboratoire, le sérum sanguin des personnes vaccinées a bien fonctionné pour neutraliser la variante bêta. Cependant, ces résultats n'ont pas encore été examinés en externe, et ils ne confirment pas si le vaccin empêchera réellement le bêta de provoquer une maladie chez les humains - seulement que l'immunité générée fonctionne bien contre le virus.

La société dispose également d'une version modifiée supplémentaire de ce vaccin spécialement conçue pour cibler la bêta, qui pourrait être encore plus puissante contre elle. Ainsi, alors que la bêta semble pouvoir échapper à la protection immunitaire offerte par certains vaccins actuels, les futurs vaccins pourraient être administrés sous forme de rappels pour renforcer l'immunité si nécessaire.

Une menace itinérante

Le bêta est répandu dans la région de l'Afrique australe, avec 4,2 % des soumissions GISAID d'Afrique du Sud et 6,1 % du Botswana étant des échantillons bêta au cours des quatre dernières semaines. Cependant, la variante Delta fait maintenant des percées dans cette région et sur le continent au sens large. Plus de 50 % des soumissions africaines au GISAID au cours du premier semestre de l'année étaient des versions bêta ; maintenant, le chiffre n'est que de 11 %. Près de 80% sont actuellement Delta.

Ce à quoi nous assistons dans le monde entier, c'est le processus d'évolution. Les formes de coronavirus qui sont plus capables de s'installer dans une population surpassent les autres. Typiquement, c'est la variante Delta qui prend le dessus : on estime qu'elle est 97% plus transmissible que la forme originale du coronavirus, alors qu'en comparaison alpha, Beta et gamma ne sont que 29%, 25% et 38% plus transmissibles que l'original .

Cependant, il est tout à fait possible que plusieurs variantes coexistent, il n'est donc pas donné qu'une variante (telle que Beta) soit complètement dépassée par une autre (telle que Delta). Nous ne savons pas comment la bêta se comportera à long terme.

Au final, le Royaume-Uni devrait s'inquiéter de la présence de Beta en France et en Espagne, mais pas seulement en raison de la proximité de ces pays. Le mouvement des variantes d'un pays à l'autre ne dépend pas de la proximité géographique. Si vous regardez cette animation de transmission créée par GISAID, vous pouvez voir que Beta s'est initialement propagé d'Afrique du Sud vers des pays lointains, y compris la Grèce et les États-Unis, plutôt que vers d'autres pays d'Afrique.

La principale raison pour laquelle le Royaume-Uni s'inquiète est la saison estivale actuelle et la probabilité plus élevée que des ressortissants britanniques se rendent sur le continent par rapport à d'autres moments. L'Espagne et la France sont très appréciées des vacanciers britanniques. Ceci, plutôt que la simple proximité, augmente le risque d'importation de Beta au Royaume-Uni. Et s'il arrive et commence à se propager, il existe des preuves que les vaccins que nous avons utilisés seront moins efficaces pour l'empêcher de provoquer une maladie.

Tara Hurst , Maître de conférences en sciences biomédicales, Université de la ville de Birmingham

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