Des Nouvelles

La trêve de Noël de la Première Guerre mondiale racontée par les soldats qui étaient là

Des lettres révèlent comment les canons se sont tus sur le front occidental pendant la paix de courte durée de 1914

L

Christopher Furlong/Getty

La veille de Noël 1914, la guerre brutale qui sévissait en Europe s'est arrêtée spontanément, les deux groupes de soldats observant une petite fenêtre de paix.

Plus de 100 000 soldats sur les champs de bataille de Belgique et de France auraient déposé les armes et avancé dans le No Man's Land pour converser avec l'ennemi.



Bientôt, l'esprit de Noël s'est installé et les troupes allemandes et britanniques ont chanté des chants de Noël et échangé des cadeaux, certains ont bu et fumé et un match de football désormais célèbre a eu lieu.

Pourtant, malgré l'omniprésence de l'histoire de la trêve de Noël, ses détails et son ampleur restent un point de discorde pour les historiens.

Selon le Musée impérial de la guerre : La trêve n'a pas été observée partout le long du front occidental... Ailleurs, les combats se sont poursuivis et des victimes ont eu lieu le jour de Noël.

Cependant, les récits de la journée, tirés des journaux et journaux intimes de ceux qui étaient là, donnent un aperçu de l'événement aussi obsédant qu'émouvant.

Comment la trêve de Noël a commencé :

C'était une belle nuit de pleine lune, du givre au sol, du blanc presque partout ; et vers sept ou huit heures du soir, il y avait beaucoup d'agitation dans les tranchées allemandes et il y avait ces lumières - je ne sais pas ce que c'était. Et puis ils ont chanté « Silent Night » – « Still Nacht ». Je ne l'oublierai jamais, ce fut l'un des moments forts de ma vie. J'ai pensé, quelle belle mélodie.

- Soldat Albert Moren du Second Queen's Regiment.

D'abord, les Allemands chantaient l'un de leurs chants de Noël, puis nous chantions l'un des nôtres, jusqu'à ce que lorsque nous avons lancé « O Come, All Ye Faithful », les Allemands se sont immédiatement joints pour chanter le même hymne aux mots latins Adeste Fideles. Et j'ai pensé, eh bien, c'est vraiment une chose des plus extraordinaires – deux nations chantant toutes les deux le même chant de Noël au milieu d'une guerre.

- Le carabinier Graham Williams de la cinquième brigade de fusiliers de Londres

Nous étions en première ligne, nous étions à environ 300 mètres des Allemands. Et nous avions, je pense, la veille de Noël, nous avions chanté des chants de Noël et ceci, cela et l'autre, et les Allemands avaient fait la même chose. Et nous nous étions criés, parfois des remarques grossières, le plus souvent des plaisanteries.

Quoi qu'il en soit, un Allemand a fini par dire : « Demain, vous ne tirez pas, nous ne tirons pas. » Et le matin est venu et nous n'avons pas tiré et ils n'ont pas tiré. Alors nous avons commencé à passer la tête par-dessus le côté et à sauter rapidement au cas où ils tireraient mais ils ne tireraient pas. Et puis on a vu un Allemand se lever, agiter les bras et on n'a pas tiré et ainsi de suite, et ça a grandi petit à petit.

- Marmaduke Walkinton du London Regiment

À partir de iwm.org.uk

Le premier geste prudent :

J'ai crié à nos ennemis qu'on ne voulait pas tirer et qu'on faisait une trêve de Noël. J'ai dit que je viendrais de mon côté et que nous pourrions nous parler. D'abord il y a eu le silence, puis j'ai encore crié, je les ai invités, et les Britanniques ont crié : ' Pas de tir ! ' Puis un homme est sorti des tranchées et moi de mon côté j'ai fait de même et donc nous nous sommes réunis et nous nous sommes serré la main - un peu prudemment !

- Capitaine Josef Sewald du 17e régiment bavarois allemand

Je ne sais pas si nous avons pris le petit déjeuner ce matin-là, je suppose que nous l'avons fait ; nous avons bu un verre. Tout était paisible et finalement l'un des Allemands a brandi une carte avec «Joyeux Noël» écrit dessus et est venu par-dessus. Tout le monde était dubitatif dans notre tranchée, disant en quelque sorte, devrions-nous ou ne devrions-nous pas et toutes ces câpres fleuries, puis un ou deux autres Allemands sont arrivés.

Puis finalement nous avons décidé, eh bien, ils n'ont pas de fusils sur eux et nous sommes allés là-bas. Et notre Buchanan-Dunlop qui nous a rejoint en tant que commandant de bataillon, il a en quelque sorte dirigé le chant !

- Soldat Stan Brown du 1st Leicestershire Regiment

Comment la trêve s'est propagée :

Quel spectacle - de petits groupes d'Allemands et de Britanniques s'étendant presque sur toute la longueur de notre front ! Dans l'obscurité, nous pouvions entendre des rires et voir des allumettes allumées, un Allemand allumer une cigarette écossaise et vice versa, échangeant des cigarettes et des souvenirs.

- Caporal John Ferguson du Second Seaforth Highlanders

Ce que je croyais encore être de la folie il y a quelques heures, je pouvais maintenant le voir de mes propres yeux. Bavarois et Anglais, jusque-là les plus grands ennemis, se serraient la main, discutaient et échangeaient des objets.

Une seule étoile se tenait immobile dans le ciel juste au-dessus d'eux, et a été interprétée par beaucoup comme un signe spécial. De plus en plus de personnes se sont jointes, et toute la ligne s'est saluée.

- Josef Wenzl, soldat allemand.

Ils ont des arbres de Noël tout le long de leurs tranchées - je n'ai jamais vu un tel spectacle !

En montant le parapet, j'ai vu un spectacle dont je me souviendrai jusqu'à mon dernier jour. Tout le long de leur ligne étaient accrochées des lanternes en papier et des illuminations de toutes sortes, beaucoup d'entre elles dans des positions telles qu'elles suggéraient qu'elles étaient accrochées à des arbres de Noël.

- Le sergent A. Lovell de la troisième brigade de fusiliers

Des inhumations communes ont été réalisées :

C'était un spectacle extraordinaire et des plus merveilleux. Les Allemands se sont groupés d'un côté, les Anglais de l'autre, les officiers debout devant, tête découverte.

- Sous-lieutenant Arthur Pelham Burn du Sixth Gordon Highlanders

Des histoires ont été partagées :

À l'aube du jour de Noël, nous sommes allés à mi-chemin et avons rencontré les Allemands et échangé des cigares et des cigarettes. Ils semblaient un pauvre lot de garçons et d'hommes de 40 ans avec des barbes. Un homme travaillait comme serveur au Grand Hotel Eastbourne depuis dix ans et a déclaré qu'il souhaitait être de retour.

- Soldat Harry Dixon du Royal Warwickshire Regiment

Le football a été joué :

Finalement, les Anglais ont apporté un ballon de football de leurs tranchées, et très vite, un jeu animé s'est ensuivi. Comme c'était merveilleusement merveilleux, mais comme c'était étrange. Les officiers anglais étaient du même avis.

- Lieutenant Kurt Zehmisch du 134e régiment d'infanterie saxonne d'Allemagne

Soudain, un Tommy est venu avec un ballon de football, donnant déjà des coups de pied et se moquant, puis a commencé un match de football. Nous avons marqué les buts avec nos casquettes. Les équipes se sont rapidement constituées pour un match sur la boue gelée, et les Fritz ont battu les Tommies 3-2.

- Lieutenant Johannes Niemann du 133e Régiment d'Infanterie Saxons d'Allemagne

Je suis sorti moi-même et j'ai serré la main de plusieurs de leurs officiers et de leurs hommes. D'après ce que j'ai compris, la plupart d'entre eux seraient heureux de rentrer à la maison comme nous le devrions – nous avons joué de la flûte toute la journée et tout le monde s'est promené à l'air libre sans être inquiété.

Des cigarettes et des autographes ont été échangés entre certains hommes, tandis que d'autres ont simplement profité de la première occasion de se dégourdir les jambes sans affronter les mitrailleuses depuis des mois. Nous avons eu une autre discussion avec les Allemands au milieu… d'autres personnes ont pris des photos.

Je ne sais pas combien de temps cela va durer - je crois que cela devait s'arrêter hier, mais nous n'entendons aucun tir sur le front aujourd'hui, à l'exception d'un petit bombardement lointain. En tout cas, nous avons une autre trêve le jour du Nouvel An, car les Allemands veulent voir comment les photos sortent !

- Capitaine A.D. Chater du 2e Bataillon Gordon Highlanders

Aucun coup de feu n'a été tiré. Des soldats anglais et allemands se sont mêlés et ont échangé des souvenirs. Des Allemands très désireux d'échanger presque n'importe quoi contre notre bœuf et confiture d'intimidation. La majorité d'entre eux connaissent le français couramment.

- Le sergent-major régimentaire George Beck du 1er régiment du Warwickshire

Mais tout le monde n'était pas pour :

De telles choses ne devraient pas arriver en temps de guerre. Vous, Allemands, n'avez-vous plus aucun sens de l'honneur ?

- Caporal Adolf Hitler du 16e Bavarois

Mon informateur, l'un des hommes, a dit qu'il avait passé une belle journée et avait fumé un cigare avec le meilleur coup de l'armée allemande, [qui] n'avait pas plus de 18 ans. Ils disent qu'il a tué plus de nos hommes que n'importe quel autre. 12 autres ensemble, mais je sais maintenant d'où il tire et j'espère que nous l'abattrons demain.

J'espère sincèrement qu'ils le feront. A côté, les deux bataillons opposés tiraient toute la journée. Et donc j'ai entendu dire que c'était plus au nord, le 1er RB jouait au football avec les Allemands en face d'eux, les régiments suivants se tiraient dessus.

J'ai été invité à aller voir les Allemands moi-même mais je me suis abstenu car je pensais qu'ils ne pourraient peut-être pas résister à tirer sur un général…

- Général Walter Congreve VC

Comment ça s'est terminé :

J'ai tiré trois coups de feu en l'air et j'ai mis un drapeau avec « Joyeux Noël » dessus sur le parapet. Il [un Allemand] a mis une feuille avec « Merci » dessus, et le capitaine allemand est apparu sur le parapet. Nous nous sommes tous les deux inclinés et salués et sommes descendus dans nos tranchées respectives, et il a tiré deux coups de feu en l'air, et la guerre a repris.

- Capitaine Charles Buffalo Bill Stockwell du Second Royal Welch Fusiliers

L'année suivante

Jour de Noël 25 décembre 1915. Nous avons pris le petit déjeuner après quoi nous avons salué les Allemands en chemin…

Avant de quitter les Allemands, un de leurs officiers a dit à l'un des nôtres qu'ils ne tireraient pas un autre coup pendant deux jours si nous faisions de même…

Nous y étions, Gallois et Écossais se sont tous regroupés autour du brasier ardent qui était placé sur le parapet extérieur. Les Allemands envoyaient des lumières d'étoiles et chantaient – ​​ils se sont arrêtés, alors nous les avons encouragés et nous avons commencé à chanter Land of Hope and Glory et Men of Harlech… nous nous sommes arrêtés et ils nous ont encouragés. Nous avons donc continué jusqu'au petit matin.

- Soldat Robert Keating des Royal Welch Fusiliers

Extraits de Trêve de Noël : le front occidental, 1914 par Malcolm Brown et Shirley Seaton et Silent Night : L'histoire de la trêve de Noël de la Première Guerre mondiale par Stanley Weintraub.