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La percée de l'embryon humain suscite un débat éthique acharné

Des chercheurs maintiennent en vie des embryons cultivés en laboratoire pendant 13 jours, un record, ce qui a conduit à des appels à un changement de la loi

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Darren Hauck/Getty Images

Les scientifiques ont maintenu des embryons humains en vie dans un laboratoire plus longtemps que jamais auparavant, mais cette avancée majeure a ravivé un vieux débat éthique.

Des équipes de recherche de l'Université de Cambridge et de l'Université Rockefeller de New York ont ​​cultivé les embryons pendant 13 jours, presque le double du record précédent et au-delà du point auquel un fœtus s'implanterait naturellement dans l'utérus.



« Cela ouvre une nouvelle fenêtre sur les premiers stades du développement humain tout en repoussant les limites de la recherche embryonnaire », déclare le le journal Wall Street .

Le moment après l'implantation est celui où 'certaines des décisions [biologiques] les plus importantes sont prises', a déclaré Magdalena Zernicka-Goetz, professeur à Cambridge, auteur principal de l'une des études, qui a utilisé une nouvelle technique initialement testée sur des souris en 2014.

'C'était entièrement une boîte noire de développement à laquelle nous n'avions pas accès jusqu'à présent', a-t-elle déclaré.

On espère que la découverte pourrait aider à améliorer les taux de réussite de la FIV, à faire la lumière sur les malformations congénitales et à mieux comprendre pourquoi les fausses couches se produisent.

Mais, comme Le gardien souligne, cela met également les scientifiques en « conflit direct » avec les lois interdisant aux embryons donnés d'être cultivés en laboratoire pendant plus de 14 jours. 'Jusqu'à présent, la barrière était la science, pas la loi', dit le journal.

Certains membres de la communauté scientifique demandent désormais que ces règles soient reconsidérées.

Le délai de 14 jours est lié au moment où les embryons humains ne peuvent plus fusionner ou se diviser, selon Revue scientifique . « Cela, aux yeux de certains bioéthiciens religieux, marque le seuil auquel un embryon est un être humain distinct. »

Mais les critiques soutiennent qu'aller au-delà de ce point ouvrirait une nouvelle fenêtre sur la biologie humaine. Cela pourrait aider les chercheurs à répondre à des 'questions profondément convaincantes', telles que la formation du système nerveux, a déclaré George Daley, chercheur sur les cellules souches de l'Université Harvard.

Cependant, il y a toujours un manque de consensus parmi les experts. Zernicka-Goetz convient que les avantages scientifiques d'une prolongation de la période seraient importants, mais déclare: 'Ce n'est pas à nous maintenant de décider si nous devons le faire ou non.'

Elle a ajouté: 'Les règles sont très utiles, nous les respecterons toujours.'